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La Universidad de Zaragoza firma un convenio de investigación por 500.000 dólares con la Universidad Rey Fahd de Petróleo y Minerales de Arabia Saudí

Luis Oro, catedrático de Química Inorgánica y coordinador del grupo Catálisis Homogénea por Compuestos Organometálicos del ISQCH, liderará el estudio en el campus aragonés

La posición de la Química de Zaragoza --entre las 75 mejores del mundo-- ha sido determinante en el interés demostrado por la institución del Golfo Pérsico

Ambas partes estudiarán el diseño de nuevos catalizadores que ayuden a reducir los niveles de azufre en los crudos del petróleo y a reconvertir el dióxido de carbono en materias primas para la industria

(Zaragoza, lunes, 28 de octubre de 2013). La Universidad de Zaragoza acaba de firmar un convenio de investigación con la Universidad Rey Fahd de Petróleo y Minerales de Arabia Saudí que por un importe de 500.000 dólares, unos ingresos directos que el campus aragonés recibirá a lo largo de tres años. El proyecto desarrollará nuevos catalizadores homogéneos para preparar nuevos compuestos de valor añadido, estudiará catalizadores para reducir el azufre en los crudos de petróleo y, por tanto, su nivel contaminante, y pondrá en valor el dióxido de carbono con su transformación en materias primas de interés industrial.

El reconocimiento internacional en la investigación en Química que se realiza desde la Universidad de Zaragoza ha llevado a este trabajo conjunto que será coordinado desde el campus aragonés por Luis Oro, catedrático de Química Inorgánica e investigador principal del grupo de investigación "Catálisis Homogénea por Compuestos Organometálicos" del Instituto de Síntesis Química y Catálisis Homogénea (ISQCH), y por parte de la universidad saudí por el profesor Sulaiman, director del “Center of Research Excellence in Petroleum Refining and Petrochemicals. Ambos expertos se han reunido en el Instituto de Síntesis Química y Catálisis Homogénea, dentro del primer encuentro correspondiente al acuerdo recientemente firmado por el rector de la Universidad de Zaragoza con la King Fahd University of Petroleum and Minerals. Dicha universidad tecnológica saudí estásituada en el Golfo Pérsico, en Dahahran, una zona donde en los años 30 se descubrieron ingentes reservas de petróleo y donde se encuentra situada la mayor compañía petrolera del mundo, Saudi Aramco.
 
La Universidad Rey Fahd de Petróleo y Minerales tiene convenios de investigación conjunta con los centros del mundo más prestigiosos, en concreto con CALTECH (Instituto Tecnológico de California), el Premio Nobel Robert Grubbs, la Universidad de Cambrigde y la Universidad Técnica de Múnich.

Uno de los factores determinantes del interés de la universidad saudí por colaborar con la Universidad de Zaragoza es que el campus público aragonés se ha convertido en un referente en Química en todo el mundo. De hecho se encuentra entre las 75 primeras universidades del mundo en esta disciplina, según el ranking de Shanghai. A esta posición destacada de la Química de Zaragoza, se une su presencia en Highly Cited Researcher, y el reconocimiento internacional a las investigaciones en catálisis homogénea. Todas estas circunstancias llamaron la atención de esta universidad árabe, que invitó al profesor Luis Oro a impartir una serie de conferencias y a iniciar así una colaboración estable que se materializa con este convenio.
 
Gracias a este proyecto de investigación se estudiará una nueva generación de catalizadores homogéneos de rodio e iridio que puedan ser selectivos en la preparación de compuestos orgánicos de alto valor añadido a partir de alquenos y alquinos.

Asimismo, con este estudio se lograrán catalizadores aplicables para reducir el azufre en el petróleo. Los crudos de petróleo de Arabia contienen un elevado porcentaje de azufre, que puede llegar en algunos casos al 5%. El conocido como petróleo Brent, que es un petróleo de referencia contiene alrededor de un 0,4%. En cualquier caso en el proceso de refino a gasolina hay que reducir los niveles de azufre drásticamente (niveles de partes por millón). Los procesos utilizados actualmente emplean catalizadores heterogéneos y se estudiará la utilización de catalizadores homogéneos para la fase final de reducción del contenido de azufre. Dicha reducción es una necesidad para evitar la formación de dióxido de azufre que es un contaminante indeseable.

El interés de la Universidad de la Rey Fahd de Petróleo y Minerales por lograr la colaboración de la Universidad de Zaragoza en este convenio radica también en su capacidad para poner en valor el dióxido de carbono, un gran avance científico aragonés del grupo de investigación del profesor Luis Oro, que fue publicado el año pasado por la prestigiosa revista, Angewandte Chemie. Y es que por primera vez, y gracias a estas investigaciones, se ha conseguido atrapar y transformar el dióxido de carbono (CO2) en materia prima útil para la industria con el menor gasto energético posible, sin utilizar disolventes y sin originar residuos.

Esto ha sido posible gracias al desarrollo de un catalizador que convierte el dióxido de carbono en compuestos utilizables para la producción de polímeros de siliconas y otras materias primas de interés industrial. Esta innovación puede abrir un nuevo horizonte para la utilización industrial del CO2, ya que permitiría transformar el dióxido de carbono en ácido fórmico, aprovechable por el sector industrial. El ácido fórmico tiene múltiples aplicaciones que van desde la industria química, la agricultura, la tecnología de alimentos hasta la fabricación de productos de cuero, entre otras.

El CO2 es un producto barato y abundante, que está presente en el entorno natural, y que puede usarse para obtener otras materias de interés industrial. Uno de los procesos que más se ha estudiado es la preparación de ácido fórmico por reacción de CO2 con hidrógeno. Sin embargo, dicho proceso nunca se había aplicado a nivel industrial por problemas técnicos de difícil solución.

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