ACCIDENTE DE SAN JUAN DE IXHUATEPEC

Accidente en San Juan de Ixhuatepec, México DF, México, 1984

La mañana del 19 de noviembre de 1984, se produjeron en la terminal de almacenamiento de productos petrolíferos GLP de la planta de Petróleos Mexicanos PEMEX en San Juan de Ixhuatepec una serie de explosiones e incendios que produjeron aproximadamente 500 muertos y la destrucción casi total de la instalación de almacenamiento.

Características de las instalaciones

La planta de Petróleos Mexicanos (PEMEX) instalada en la localidad de San Juan de Ixhuatepec (San Juanico) en México City, era una instalación de almacenamiento de GLP (Gases Licuados de Petróleo), propano y butano principalmente. Se usaba para la distribución de estos GLP que se recibían por gasoductos procedentes de tres diferentes refinerías. La capacidad total de almacenamiento era de 16.000 m3 aproximadamente distribuidos en 6 esferas y 48 cilindros de diferentes capacidades. En la tabla adjunta se presentan todos los almacenamientos.

Factoría antes del accidente
 
Capacidad nominal individual (m3)
Capacidad total (m3)
Contenido real (m3)
2 esferas

4 esferas

4 cilindros

14 cilindros

6 cilindros

3 cilindros

21 cilindros

2.400

1.500

270

180

54

45

36

4.800

6.000

1.080

2.520

324

135

756

4.320

3.000

972

2.268

292

121

680

54 depósitos
 
15.615
13.653

Plano de la factoríaTeniendo en cuenta una densidad media del producto de 560 kg/m3, las cantidades de GLP que podrían estar en un momento dado almacenadas en la planta eran de aproximadamente 6.500 Tm. La superficie de la planta era de 13.000 m2. La planta había sido construida según los códigos API (American Petroleum Institute) de diseño de recipientes y depósitos a presión y muchos de los equipos instalados habían sido enviados directamente desde los Estados Unidos de América.

En las inmediaciones de la planta se había ido creando una auténtica ciudad, a distancias de entre 100 y 300 metros. Las edificaciones eran apenas chabolas en las que había de media 5 personas viviendo en cada una de ellas.

Descripción del accidente

El inicio del accidente se debió a la ruptura de una tubería de 20 centímetros de diámetro que transportaba GLP desde las refinerías hasta la planta de almacenamiento cerca de uno de los parques de tanques, probablemente Factoría después del accidentedebido al sobrellenado de uno de los depósitos y sobrepresión en la línea de transporte por retorno. No está aclarado por qué no funcionaron las válvulas de alivio del depósito sobrellenado. La fuga de GLP continuó durante 5-10 minutos. Se formó una gran nube de vapor inflamable de unos 200 metros por 150 metros que entró en ignición alrededor de 100 metros del punto de fuga, probablemente debido a alguna antorcha encendida a nivel del suelo. El viento en la zona era débil de 0,4 m/s en dirección suroeste. La explosión se registró, junto con otras ocho más en el sismógrafo de la Universidad de Ciudad de México a 30 km de distancia.

La UVCE generó un incendio de grandes proporciones que afectó primeramente a 10 viviendas y, al cabo de 12 minutos, una pequeña esfera se incendió generando una bola de fuego de unos 300 metros de diámetro. Posteriormente, otras 4 esferas y 15 cilindros generaron sucesivas BLEVEs durante aproximadamente hora y media. Todas las explosiones se registraron en el sismógrafo de la Universidad de Ciudad de México.

La tabla de abajo presenta la cronología de los sucesos que tuvieron lugar aquella mañana.

Cronología
Cadena de sucesos
5:30
Ruptura de la tubería de 20 cm Æ . Caída de presión en la sala de control
5:40
Ignición de la nube de gas. Explosión, combustión violenta e incendio grave
5:45
Primera BLEVE de una esfera pequeña registrada en el sismógrafo. Llamada al servicio de extinción de incendios
5:46
Segunda BLEVE, una de las más violentas
6:00
Alertada la policía, se procedió a cortar los accesos y el tráfico
6:30
Caos de tráfico
7:01
Última explosión registrada en el sismógrafo
7:30
Continúan las explosiones BLEVE de depósitos cilíndricos
8:00-10:00
Se inician los trabajos de rescate
11:00
Última explosión registrada de un depósito
12:00-18:00
Continúan los trabajos de los equipos de rescate
23:00
Extinción del último incendio en la última esfera grande

 

Sólo cuatro de los depósitos originales permanecieron en pie. Uno de los cilindros viajó hasta 1.200 metros de distancia y 11 más fueron desplazados más de 100 metros. Aparecieron fragmentos de las cuatro pequeñas esferas a más de 400 metros de distancia.

Los daños en las edificaciones del exterior alcanzaron grandes proporciones y prácticamente quedaron destruidas en un radio de 300 metros. Hubo además explosiones dentro de las casas y muchas personas sufrieron daños y quemaduras graves por gotas incandescentes de GLP. Más de 500 personas murieron, más de 7.000 heridos y la planta quedó prácticamente destruida. Pulse aquí para ver más fotos del accidente.

Análisis de las causas del accidente

Estudio del accidenteParece que la causa principal del accidente fue la ruptura de una tubería de 20 cm de diámetro que suministraba GLP a los depósitos de almacenamiento. La causa de la ruptura no está clara, pero parece ser debida a la sobrepresión en la tubería por sobrellenado de uno de los depósitos. Las válvulas de alivio y corte no funcionaron.

El informe oficial estimó los daños por sobrepresión procedente de la primera BLEVE. Se concluyó que los daños por las ondas de presión no fueron muy graves; que los daños de la primera UVCE no fueron la causa principal de los daños más graves; que la segunda BLEVE fue la principal causa de los daños más graves en edificios; que la peor explosión se produjo probablemente por acumulación de gases dentro de los edificios y que la mayoría de los daños se produjeron por los incendios.

Lecciones aprendidas

  1. Localización de los establecimientos que presenten riesgos de accidentes graves.

    La gran cantidad de muertos y heridos tuvo su origen en la proximidad de las viviendas a la planta de almacenamiento. A la vez que se construía y desarrollaban las instalaciones, iba creciendo sin control el número de viviendas en las proximidades.

  2. Distribución y sistemas de protección de grandes parques de almacenamiento de GLP.

    La destrucción casi total de las instalaciones ocurrió debido a fallos en los sistemas de protección de los depósitos, lo que incluye una distribución correcta, aislamientos de emergencia y sistemas de cortinas de agua de refrigeración. Por otra parte, los soportes de las esferas y cilindros no estaban protegidos térmicamente contra el fuego.

  3. Sistemas de detección de gases y aislamientos de emergencia.

    Un hecho que podría haber limitado las consecuencias podría haber sido la detección de gases y la posibilidad de aislar térmicamente los depósitos. La planta no disponía de sistemas de detección de gases y como consecuencia de ello, las medidas de protección se tomaron demasiado tarde.

  4. Planificación de las emergencias.

    Un aspecto muy significativo que agravó todavía más las consecuencias fue el caos de tráfico que se produjo y que impidió el correcto acceso al área de emergencia de los equipos de salvamento. Otro riesgo añadido fue la gran cantidad de bomberos que quedaron atrapados por la BLEVE de una de las esferas grandes.

  5. Extinción de incendios en situaciones de riesgo de explosiones BLEVE.

    Los servicios de extinción de incendios estuvieron en muchas ocasiones en situación de grave riesgo debido a la posibilidad de explosiones BLEVE de los depósitos, sobre todo de las esferas. El riesgo de muerte es muy elevado en las inmediaciones de esferas con peligro de explosión.

  6. Explosiones por expansión explosiva del vapor de un líquido en ebullición, BLEVE.

Después del accidente de Flixborough, las explosiones de vapor no confinadas UVCE, fueron ampliamente estudiadas. San Juanico, demostró que las explosiones BLEVE también presentan un grave riesgo de daños a las personas, instalaciones y el medio ambiente. Este accidente representa la serie más grande de toda la historia de BLEVEs y proporciona una valiosa información para su estudio.