Aspectos de la técnica narrativa en Hard Times, de Charles Dickens

José Ángel García Landa

Universidad de Zaragoza

 

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I. Introducción

 

 

A/ Vida y obra de Charles Dickens

 

Charles John Huffham Dickens nace en Portsea, cerca de Portsmouth, el 7 de febrero de 1812, en el seno de una familia de la baja clase media. Su padre, John dickens, era un empleado de la oficina de pagos de la marina. El status social de la rama familiar paterna de Dickens era incierto; la madre de John Dickens procedía de un nivel social inferior al que ahora ostentaba su hijo, y esto se pasaba bajo silencio en una familia con pretensiones de respetabilidad burguesa. La madre de Charles, Elizabeth Barrow, procedía de la pequeña burguesía. El baldón social de la rama materna del hogar de Charles era el abuelo de éste, exiliado tras haberse descubierto un importante desfalco cometido por él en la oficina de pagos de la marina, donde había ocupado un cargo de responsabilidad.

Por motivos laborables, John Dickens trasladó a su familia una breve temporada a Londres, y seguidamente a Chatham, en el condado de Kent (1817). El cabeza de familia era un personaje amable y despreocupado, gastador y bastante incapaz a la hora de administrar la economía familiar: baste decir que su hijo se inspiró en él para crear el personaje de Wilkins Micawber, prototipo de la incompetencia amable en su novela David Copperfield. Los problemas económicos acarreados por su falta de previsión obligaron a la familia a trasladarse repetidas veces a alojamientos cada vez más baratos. A pesar de la amenaza de penuria, la infancia en Chatham es una época feliz para Charles. La situación económica de la familia y su armonía interna empeorarán a partir del traslado del padre a Londres (1822). Una residencia para jóvenes de buena familia, empresa de Elizabeth Dickens, fracasa estrepitosamente y Charles se ve obligado a abandonar sus estudios para trabajar en una fábrica de betún, pegando etiquetas en los botes. La experiencia de trabajar junto a "hombres y muchachos vulgares" le marcará profundamente; la amenaza de descenso en la escala social contribuyó a la hipersensibilización del futuro escritor hacia las diferencias de clase. Lejos de identificarse con los intereses de sus compañeros de trabajo, Charles se sintió alienado e hizo lo posible por dejar clara su diferencia. A esto se suma el encarcelamiento de su padre por deudas. La familia se instaló en la prisión de Marshalsea para acompañar a John Dickens; sólo Charles vivía en una pensión en el exterior, aunque pasaba los fines de semana entre la familia. El recuerdo de esta época y la imágenes de la prisión resurgen en una obra tan tardía como Little Dorrit (1856).

La situación se resolverá de un modo curiosamente "dickensiano": una herencia permitirá que John Dickens salga de la cárcel y que Charles reanude sus estudios en un colegio privado. A su corta estancia en esta institución parece que se debe su aversión a los maestros y las escuelas. Las dificultades económicas de la familia reaparecieron pronto, pero esta vez Charles consigue un puesto más respetable, como escribiente de un notario. Pero el periodismo le atraía más que las leyes, y pronto se encontró transcribiendo las intervenciones de los parlamentarios en la Cámara de los Comunes para el Mirror of Parliament, dirigido por un tío suyo. También colaborará en el True Sun, pero su carrera no debía parecer demasiado prometedora, pues los padres de su prometida Maria Beadnell le obligan a romper el compromiso por motivos económicos. La idealización de Maria dará lugar a los personajes de Dora Spenlow (David Copperfield) y Dolly Varden (A Tale of Two Cities), y su desmitificación tras un encuentro años más tarde, a Flora Finching (Little Dorrit).

Pero ésta es la última humillaciòn que habrá de soportar el orgullo de Dickens: este mismo año se publican en el Monthly Magazine los primeros Sketches by Boz, género periodístico satírico que lo convertirá en el articulista de moda. En 1834 John Dickens es arrestado nuevamente por deudas. Charles ayuda a su familia, pero abandona definitivamente el domicilio familiar. Sus Sketches continúan publicándose en los diarios Morning Chronicle y Evening Chronicle, dirigido este último por G. Hogarth. Charles se casa en 1836 con la mayor de las hijas de Hogarth, Catherine. Por la misma época aparece por entregas The Pickwick Papers, todavía bajo el pseudónimo de "Boz". Pickwick lanza a Dickens a la fama y abre una época de actividad intensa: Dickens enlaza la publicación ( y composición) de esta obra con la de Oliver Twist, y la de ésta con Nicholas Nickleby, ambase en Bentley's Miscellany, nueva revista de la cual él es redactor en jefe. Su situación económica y social mejora rápidamente. Pronto, sin embargo, se encuentra a disgusto en su matrimonio, debido a incompatibilidades con el carácter pasivo de su mujer. Esto no impedirá que la pareja tenga diez hijos.

En 1840, Dickens funda su primera revista, Master Humphrey's Clock, de salida semanal, y debe alargar su siguiente novela, The Old Curiosity Shop, para estimular las ventas de la revista. Sigue Barnaby Rudge, novela histórica ambientada en la época de los motines excitados por la Asociación Protestante en el siglo XVIII. Se refleja en esta novela el horror que despiertan en Dickens los movimientos de masas y el desorden social, tema fundamental asimismo en A Tale of Two Cities, ambientada en la Revolución Francesa, y del cual se encuentran ecos en Hard Times, novelas ambas de la época tardía. Este mismo año (1841) cesa la publicación de Master Humphrey's Clock.

En 1842 hace un viaje por los Estados Unidos. Volverá desilusionado a pesar de la acogida triunfal que se le dedicó; sus American Notes, el primero de una serie de libros de viaje, aumentó una impopularidad momentánea del escritor en América ya iniciada cuando insistió en la extensión a los Estados Unidos de las leyes sobre derechos de autor recientemente elaboradas en Europa, y también (entre ciertos sectores) por sus declaraciones airadas en contra de la esclavitud.

Entre 1843 y 1845 publica Martin Chuzzlewit, A Christmas Carol y The Chimes. Es notable en esta última obra la violenta sátira de lo que Dickens consideraba el espíritu de la filosofía utilitaria de la época, con la aparición de personajes que prefiguran a Gradgrind o Bounderby, de Hard Times. Lanza un diario liberal, el Daily News, que abandona muy pronto. A partir de esta época procura no residir en Londres; sus estancias en el extranjero (Italia, Francia, Suiza) son frecuentes y largas. Durante la publicación de Dombey and Son (1846-48) se dedicará al teatro, una afición de toda la vida, como actor y autor. Sus obras teatrales son menores, pero gozó de cierto éxito en su época. David Copperfield aparece en 1849-50. Es su novela con más elementos autobiográficos: se recoge en ella--debidamente transformado--el episodio de la fábrica de betún; Dickens todavía no ha superado sus complejos de clase. Ese mismo año (1850) lanza una nueva revista, Household Words, en la que se publicarán artículos de carácter social y político destinados a un público amplio, así como novelas suyas y de sus amigos Elizabeth Gaskell y Wilkie Collins. Bleak House apareció en esta revista en 1852-53, y Hard Times en 1854, tras un viaje de documentación a Preston, en las Midlands, donde venía desarrollándose una larga huelga de la industria textil. La siguiente novela prevista para su publicación en Household Words era North and South, de Mrs. Gaskell, y ésta se alarmó al pensar que Dickens podía estar plagiando su novela, pues el tema industrial y el tipo de soluciones ofrecidas a los conflictos laborales son similares a los de Hard Times. Dickens, que había leído las pruebas de la novela de Mrs. Gaskell, le aseguró que no tenía nada que temer. En efecto, tanto el estilo como el desarrollo de la trama de las dos obras son tan opuestos como pudiera desearse.

Dickens publica Little Dorrit entre 1856 y 1857. Por esta época se enamora de Ellen Ternan, una joven actriz que conoció en sus incursiones teatrales; se separa de su mujer. Esto estropeará su imagen pública, pero no llega a impedir el éxito de una nueva empresa que acomete ahora y que continuará hasta su muerte: las lecturas públicas de fragmentos escogidos de sus novelas, en grandes giras por Inglaterra e Irlanda. Dickens ejercía una influencia casi hipnótica sobre su público, y él mismo se excitaba enormemente. Reorganiza a la vez sus empresas editoriales: abandona Household Words y lanza All the Year Round. Con las giras alterna las estancias en su mansión de Gadshill, cerca de Chatham, donde escribe A Tale of Two Cities (1859), Great Expectations (1861; esta obra es el reverso de David Copperfield en cuanto que es el "mea culpa" de un snob arrepentido) y Our Mutual Friend (1864). A pesar de su ritmo de trabajo agobiante, las necesidades económicas apremian: debe pagar la pensión de su mujer y mantener a Ellen Ternan, así como a sus hijos, que carecían de iniciativa, y a un número creciente de parientes arruinados. Esto le animará a realizar una gira de lecturas por América (1868) cuyo éxito desborda sus previsiones. A su vuelta, los médicos le prohíben la continuación de sus lecturas, por temor a una apoplejía, pero Dickens es incansable y desoye sus consejos. En 1870 comienza a publicar The Mystery of Edwin Drood, pero el 9 de junio de ese mismo año muere en Gadshill víctima de un ataque al corazón.

Se le dedicaron funerales grandiosos en la Abadía de Westminster, donde está enterrado en el "Poets' Corner". Fue casi un luto nacional para todos los países de habla inglesa. Dickens, transmitiendo con su personalidad arrolladora una energía increíble a todas sus empresas, se había convertido en una figura familiar para su público; la relación especial que estableció con sus lectores es un fenómeno irrepetible, producto de la conjunción perfecta de un hombre con su época.

 

 

B) Actitudes sociales en la Inglaterra de la época.

 

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