Identificación de los plásticos

Nivel educativo: ESO (4º curso) y Bachillerato

 
 
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Introducción

 

El plástico es un material que desde finales del siglo XIX forma parte de nuestras vidas y es muy utilizado en la vida cotidiana, entre otros usos como material escolar.

Los plásticos son materiales orgánicos constituidos por macromoléculas y producidos por transformación de sustancias naturales o por síntesis directa, a partir de productos extraídos del petróleo, del gas natural, del carbón o de otras materias minerales. Los polímeros no tienen punto de fusión ni de ebullición definidos.

Según el proceso de síntesis, los plásticos son de polimerización, de policondensación y de poliadición.

La síntesis directa o polimerización consiste en crear polímeros o macromoléculas lineales a partir de monómeros bifuncionales cuya bifuncionalidad reside en dobles enlaces y no se forman subproductos.
Los monómeros de partida pueden ser iguales: El etileno polimeriza en polietileno (PE), el estireno en poliestireno (PS) o el cloruro de vinilo en policloruro de vinilo (PVC).
Los monómeros de partida pueden ser también diferentes: copolímero de estireno-acrilonitrilo (SAN), copolímero de acrilonitrilo-butadieno-estireno (ABS).

Algunos hechos históricos:

El primer plástico en sus orígenes fue casi un explosivo. Se origina como resultado de un concurso realizado en 1860, cuando el fabricante estadounidense de bolas de billar Phelan and Collander ofreció una recompensa de 10.000 dólares a quien consiguiera un sustituto aceptable del marfil natural, destinado a la fabricación de bolas de billar. Una de las personas que compitieron fue el inventor norteamericano Wesley Hyatt, quien desarrolló un método de procesamiento a presión de la piroxilina, un nitrato de celulosa de baja nitración tratado previamente con alcanfor y una cantidad mínima de disolvente de alcohol. Si bien Hyatt no ganó el premio, su producto, patentado con el nombre de celuloide, se utilizó para fabricar diferentes objetos. El celuloide tuvo un notable éxito comercial a pesar de ser inflamable y de su deterioro al exponerlo a la luz. El celuloide era transparente, más resistente que el cuero, se podía colorear y fundía a una temperatura baja. Puede ser ablandado repetidamente y moldeado de nuevo mediante calor, por lo que recibe el calificativo de termoplástico. Ha servido durante mucho tiempo de soporte de películas fotográficas y cinematográficas. Se emplea actualmente para hacer pelotas de ping-pong, monturas de gafas, botones, etc.

  • L.H.Baekeland descubrió en 1909 las Resinas de fenol-formaldehido, denominadas en su honor bakelitas.
  • Victor Regnault en 1838 descubrió el PVC o policloruro de vinilo y Fritz Klatte lo fabricó industrialmente en 1919.
  • Hermann Staudinger en 1922 descubrió que la estructura de los plásticos es una red de tres dimensiones de moléculas gigantes, macromoléculas o polímeros, y por ello recibió en 1953 el premio Nobel de Química.

Para ampliar en aspectos históricos, ver: Historia de los plásticos.